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美天文学家用5000台微型机器人探索太空


美国劳伦斯伯克利国家实验室的天文学家正准备进行一项大胆的计划:利用5000台微小的机器人指向太空,探索我们以往从未见识过的宇宙。
  这些机器人是暗能量光谱仪(Dark Energy Spectroscopic Instrument,DESI)的一部分。它们的长度约为25厘米,将于2018年被安装到基特峰国家天文台(位于亚利桑那州)的梅奥尔(Mayall)望远镜上。
  每个圆筒形的机器人都具有一条光纤缆线,其内核只有1米的1.07亿分之一宽,并准确地指向夜空中的特定天体,捕捉它们的光亮。这些天体大部分是遥远的星系,也有少数恒星和类星体。
  项目实施的难点在于使所有的机器人步调一致地移动。它们紧密地挤在一起,当移动到新的位置时(每小时有好几次),就有可能互相碰撞。为了避免这种情况,一个由10个机器人组成的缩小版系统将于今年8月和9月安装到望远镜上。这项测试被称为“ProtoDESI”,科学家将以此对机器人及控制机器人的软件进行精度调试。
  “ProtoDESI将展示软件和定位控制器如何一起工作,”伯克利实验室负责该项目的Parker Fagrelius说,“从ProtoDESI的测试中所学到的一切,都将应用到DESI计划当中。”一旦所有5000个机器人安装就绪,天文学家就有可能计算出不同星系和类星体远离地球的速度。
  利用这些数据,我们将能更加详细地回溯宇宙历史。我们还能以此建立三维的宇宙地图,并一窥暗能量的奥秘。在宇宙的加速膨胀中,暗能量扮演着非常重要的角色。此外,我们还将进一步加深对暗物质、早期宇宙以及我们所在银河系结构的了解。

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